地球外知的生命体は生物よりもアンドロイドである可能性が高い

宇宙のどこかに知的生命体は存在するのだろうか?この疑問は、何世紀も、いや何千年も前から議論されてきた。

しかし、最近になって、電波望遠鏡を使って宇宙人からの電波を積極的にキャッチする「セティ」(Search for Extraterrestrial Intelligence)のような取り組みによって、実際にそれを発見する機会が増えてきたのである。

このような探索が成功した場合、私たちは何を発見できると期待すればよいのだろうか。私は、「Breakthrough Listen」(Setiプロジェクト)の会議で、このような推測をしたことがある。

例えば、生命が誕生した惑星があり、それがダーウィン的進化を遂げたとしよう(そうである必要はないのだが)。その場合でも、知性や技術の進歩が地球とまったく同じペースで進むとはとても思えない。

もし大幅に遅れていたら、その惑星は我々の電波望遠鏡で地球外生命体の痕跡を明らかにすることはないだろう。しかし、太陽より古い星の周りでは、生命は10億年以上先行しているかもしれない。

人間の技術文明はせいぜい数千年前までしかさかのぼれないが、炭素などの有機物からなる人間が、AIなどの無機的な知性に追い越されたりするのは、あと1~2世紀程度かもしれない。

コンピュータの処理能力はすでに指数関数的に向上しており、将来のAIは現在よりもはるかに多くのデータを利用できるようになっているかもしれない。そうなると、AIは指数関数的に賢くなり、人間の一般的な知能を超える可能性があると思われる。

その出発点は、遺伝子組み換えとテクノロジーの組み合わせで自分自身を強化すること、つまり、一部が有機物で一部が無機物のサイボーグを作ることだろう。これは、完全な人工知能への移行と言えるかもしれない。

AIは進化することも可能で、ダーウィンよりも速いタイムスケールで数十億年かけてより良いバージョンを作り出していくかもしれない。そうなれば、有機的な人間レベルの知能は、機械に支配される前の「人類の歴史」のほんの短い幕間に過ぎなくなるだろう。

したがって、もし宇宙人の知性が同じように進化していたとしても、それがまだ生物学的な形で具現化されていたわずかな期間に「捕まえる」ことはまず不可能であろう。もし我々が地球外生命体を発見したとしたら、それは生身の人間よりも電子生命体である可能性の方がはるかに高いだろうし、惑星にすら存在しないかもしれない。

1960年に発表されたドレイク方程式は、天の川銀河に存在し、人類が交信できる可能性のある文明の数を推定するためのものであるが、この方程式を解釈し直す必要がある。

この方程式には、惑星の数だけでなく、文明が宇宙空間に信号を放つことができる期間など、さまざまな仮定が含まれており、その期間は10億年から1億年と推定されている。

しかし、有機文明の寿命はせいぜい数千年で、電子的なディアスポラは数十億年続く可能性がある。このことを考慮に入れると、私たちが考えているよりも多くの文明が存在する可能性があるが、その大半は人工的なものであろうということになる。

私たちは、「宇宙人の文明」という言葉を見直したいとさえ思っている。文明」とは、個人からなる社会を意味する。それに対して、地球外生命体は単一の統合された知性である可能性がある。

メッセージの解読
もしセティが成功したら、解読可能なメッセージを記録することはできないだろう。むしろ、我々の理解をはるかに超えた超複雑機械の副産物(あるいは誤動作)かもしれない。

セティは、電磁スペクトルのうち電波の部分に着目している。しかし、何があるかわからないからこそ、光やX線も含めてすべての波長帯を明らかにする必要がある。

また、電波だけでなく、非天然の現象や活動にも注意しなければならない。例えば、星のエネルギーを吸収するために星の周りに作られた人工構造物(ダイソン球)や、惑星の大気中に人工的に作られた分子、例えばフロン(炭素、塩素、フッ素を含む無毒で不燃性の化学物質)などが挙げられる。

これらの化学物質は、自然のプロセスでは生成できない温室効果ガスであり、「テラフォーミング」(惑星を居住しやすいように変えること)や産業公害の兆候である可能性がある。

私は、太陽系にいる宇宙人の痕跡を探すことさえ価値があると思う。人間のような種族による訪問を除外することはできるだろうが、他の可能性もある。例えば、ナノテクノロジーをマスターした地球外文明が、その知能を小さな機械に移し替えたかもしれない。そして、そのような文明がミクロの探査機の群れを率いて、他の星や小惑星帯を侵略している可能性もあるのだ。

また、仮に解読可能な無線メッセージを受信したとしても、超知的な送信者の意図をどうやって知ることができるだろうか。過去に人類の努力を駆り立てた様々な奇妙な動機(イデオロギー、財政、宗教)を考えてみると、我々には全く見当がつかない。彼らは平和的で詮索好きなのかもしれない。

あまり目立たないが、低温の方が思考しやすいと気づいているのかもしれない。どの星からも遠く離れ、涼しくなるまで何十億年も冬眠しているのかもしれない。しかし、彼らは拡張主義者かもしれない。これは、文明の未来の軌跡について考えたことのあるほとんどの人が予想していることのようだ。

知性の未来
宇宙が進化するにつれて、知的な種は底知れぬほど賢くなっていくかもしれない。私たち自身の未来を考えてみよう。やがて、我々の銀河系では恒星の誕生と死が徐々に進行し、約10億年後に天の川銀河がアンドロメダ銀河に衝突して、銀河系が揺さぶられるようになる。

その後、我々の銀河系、アンドロメダ銀河、そして我々の銀河系内の小さな仲間たちの残骸は、一つの無定形の銀河にまとまり、遠くの銀河は我々から遠ざかり、やがて消滅していくだろう。

しかし、私たちの残骸はずっと長く続くだろう。おそらく、銀河の全質量を利用するほどの膨大なエネルギーを持つ文明が出現するのに十分な時間だ。

これは、生命システムが複雑化する長期的なトレンドの集大成と言えるかもしれない。この段階になると、かつて星やガスの中にあったすべての原子が、銀河系規模の巨大な生物に変身する可能性がある。

SF作家の中には、ブラックホールやワームホールといった時空の異なる点を結ぶ橋を作り、理論的には宇宙旅行者に近道を提供するという恒星規模のエンジニアリングを思い描く人もいる。これらのコンセプトは、我々が想像できる技術的能力をはるかに超えているが、基本的な物理法則に反しているわけではない。

私たちは人工物なのか?
ポスト・ヒューマン・インテリジェンスは、膨大な処理能力を持つコンピュータを作ることもできるかもしれない。人類はすでに、気候のような非常に複雑な現象をモデル化することができる。しかし、より高度な文明では、実際の意識を持った生物、あるいは世界や宇宙全体をシミュレートすることができるようになるかもしれない。

私たちは、技術的に優れた宇宙人によって作られたそのようなシミュレーションの中で生きているのではないと言えるのだろうか?もしかしたら、私たちは、そのようなモデルを動かしている至高の存在にとって、ちょっとした娯楽に過ぎないのだろうか?

実際、もし生命がコンピューター・プログラムを作ることのできる高度な文明を持つ運命にあるならば、シミュレーションされた宇宙は現実の宇宙よりも多く存在し、私たちはその中のひとつである可能性があるのだ。

この推測は突飛に聞こえるかもしれないが、すべて私たちの現在の物理学と宇宙論の理解に基づいている。しかし、私たちが理解していないことがたくさんある可能性については、心を広く持つべきだろう。もしかしたら、私たちが見ている法則や測定している定数は「局所的」なもので、宇宙の他の部分では異なっているのかもしれない。そうすると、もっと驚くような可能性が出てくる。

結局のところ、物理的な現実は、私たちの知性や感覚では理解できないような複雑なものである可能性があるのだ。ある電子頭脳は、まったく異なる現実認識をしているのかもしれない。また、その動機を予測したり理解したりすることもできない。だからこそ、セティが経験している現在の電波の沈黙が、高度なエイリアン文明の不在を意味するのか、それとも単に彼らの好みなのかを評価することはできないのだ。

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